Starten Sie die Startups Astra und Firefly mit geheimem IP-Deal für Raketentriebwerke

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Astra, die kleine Trägerrakete, die kürzlich an die Börse ging, hat einen Vertrag über rund 30 Millionen US-Dollar für die Rechte zur internen Herstellung der Reaver-Raketentriebwerke von Firefly Aerospace unterzeichnet, wie aus einem Dokument hervorgeht, das The Verge und Personen, die mit der Vereinbarung vertraut sind, eingesehen haben. Die Vereinbarung ist Teil eines wachsenden Konsolidierungstrends in einer Branche kleiner Raketen, in der Unternehmen neue Geschäfte abschließen, um wettbewerbsfähig zu bleiben, da privates Kapital im Überfluss vorhanden ist, mehr Akteure das Feld besetzen und sich die Nachfrage nach kleinen Startdiensten verschiebt.

Im Rahmen der Vereinbarung, die Anfang dieses Jahres abgeschlossen wurde, wird Firefly bis zu 50 seiner Reaver-Raketentriebwerke an die Raketenfabrik von Astra in Alameda, Kalifornien, schicken, wo bereits im späten Frühjahr ein Entwicklungstriebwerk für etwa eine halbe Million Dollar geliefert wurde, so ein internes Firefly-Dokument, das von The Verge und einer Person, die über die Vereinbarung informiert wurde, eingesehen wurde. Astra-Ingenieure haben den Motor zur detaillierten Inspektion zerlegt, sagte eine mit den Bedingungen vertraute Person, die wie andere an der Transaktion beteiligte Personen aufgrund einer strengen Geheimhaltungsvereinbarung sich weigerte, zu den Akten zu kommen.

Kati Dahm, Vizepräsidentin für Kommunikation von Astra, lehnte es ab, die Vereinbarung zu diskutieren, als sie von The Verge um einen Kommentar zu bestimmten Details gebeten wurde, bestritt jedoch die Anzahl der Motoren, die der Deal abdeckt, sowie die Kosten von etwa einer halben Million Dollar für die erste als falsch Entwicklungs-Engine, die in der Fabrik von Astra sitzt. Dahm lehnte es ab, zusätzliche Informationen zur Verfügung zu stellen, um diese Streitigkeiten zu untermauern.

Die erste von drei Iterationen der Astra-Rakete hebt im September 2020 vom Startplatz des Unternehmens in Kodiak, Alaska, ab.Bild: John Kraus / Astra

Die Verschmelzung der Firefly-Triebwerke mit Astras eigener Raketentechnologie würde Astra dabei helfen, sein öffentlich erklärtes Ziel von „500 kg bis 500 km“ oder die Fähigkeit, 1.102 Pfund Satelliten in die beliebteste Orbitalhöhe für Mega-Konstellationen zu schicken, zu erreichen. Die aktuelle Rakete des Unternehmens – einfach Rocket genannt, sonst nichts – wurde in verschiedenen Iterationen getestet und hat nach drei Hauptversuchen noch keine Umlaufbahn erreicht. Die neuesten Raketeniterationen verwenden fünf der firmeneigenen Delphin-Triebwerke, die bis zu 331 Pfund in eine erdnahe Umlaufbahn heben sollen.

In den Anfängen der Gründung einer Raketenfirma – aber schneller als gewöhnlich unterwegs

Astra ist eines von einer Handvoll neuer Start-Startups, die sich durch die Versuche zur Gründung eines Startunternehmens gequält haben. Ungefähr fünf Jahre nach seiner Gründung im Jahr 2016 erreichte das Unternehmen bei seinem zweiten Start im vergangenen Jahr den Weltraum – aber nicht den Orbit – eine Leistung, die schneller kam, als die meisten Raketen-Startups normalerweise erreichen. Sein dritter und jüngster Versuch im August von seinem Pad in Kodiak, Alaska, scheiterte, nachdem eines seiner fünf Kerntriebwerke fast eine Sekunde nach dem Start abgeschaltet wurde, sagte Astra-Mitbegründer und CEO Chris Kemp damals gegenüber Reportern.

Auch Firefly hat mit seiner Alpha-Rakete, die von vier Reaver-Triebwerken angetrieben wird, Schwierigkeiten, die Umlaufbahn zu erreichen. In diesem Monat scheiterte der erste Orbitalstartversuch des Unternehmens, als einer der Alpha-Triebwerke abschaltete, nachdem sich ein Kraftstoffventil spontan geschlossen hatte, wodurch die Fähigkeit der Rakete, sich selbst vertikal zu steuern, unterbunden wurde. Es begann während des Fluges zu taumeln und sich seitwärts zu drehen, bevor Beamte der Space Force, die bei der Verwaltung der Startsicherheit helfen, eingriffen und es zur Detonation brachten. Alpha kann, wie geplant, viel mehr in die Umlaufbahn bringen als die aktuelle Rakete von Astra – etwa 2.204 Pfund Satelliten in eine erdnahe Umlaufbahn.

Die Alpha-Rakete von Firefly hebt im September 2021 zu ihrem ersten Startversuch ab. Ein Triebwerk schaltete sich über zwei Minuten nach dem Start plötzlich aus, was die Beamten dazu veranlasste, die Rakete zu beenden, bevor sie den Weltraum erreichte.Bild: Firefly Aerospace

Astra ist auf zwei Reaver-Triebwerke pro Rakete beschränkt

Die IP-Vereinbarung enthält eine Klausel, die sicherstellen soll, dass die Rakete von Astra nicht direkt mit der Alpha von Firefly konkurriert. Astra, so sagten die an dem Deal beteiligten Personen, ist darauf beschränkt, nicht mehr als zwei Reaver-Triebwerke pro Rakete zu verwenden – gerade gut genug, um das Ziel von „500 kg bis 500 km“ zu erreichen. Kemp, CEO von Astra, lehnte es ab, sich zu den Einzelheiten des Deals zu äußern, betonte jedoch, dass Astra nicht direkt Motoren von Firefly kauft. Dies wäre eine große Umkehrung der Marke der vertikalen Integration von Astra oder der Vereinbarung, bei der ein Unternehmen den größten Teil seiner Lieferkette besitzt, um die Kosten niedrig zu halten und Produktionsrisiken zu minimieren. Vielmehr kauft Astra nach Angaben der Personen, die über den Deal informiert wurden, das geistige Eigentum des Triebwerks, um es selbst herzustellen und nicht von einem Lieferanten für seine Triebwerke abhängig zu sein, die Ingenieure als die wichtigste Hardware einer Rakete betrachten.

„Ich kann keine Lieferantenvereinbarungen kommentieren, die wir haben, aber ich kann Ihnen sagen, dass wir gesagt haben, dass das gesamte geistige Eigentum, das zur Herstellung unserer gesamten Technologie erforderlich ist, Eigentum von Astra ist, von Astra lizenziert oder von Astra entwickelt wird.“ sagte The Rand.

Ein Sprecher von Firefly lehnte eine Stellungnahme ab.

Der Schritt von Firefly, Triebwerks-IP an einen Konkurrenten Astra zu verkaufen, ist Teil einer umfassenderen Strategie zur Diversifizierung seines Raketengeschäfts und eine in der Branche zunehmend übliche Taktik. Im August kündigte Firefly einen „neuen Geschäftsbereich zur Lieferung von Raketentriebwerken und anderen Raumfahrtkomponenten an die aufstrebende New Space-Industrie“ an. Ohne Astra zu nennen, sagte Tom Markusic, CEO von Firefly, im vergangenen Monat gegenüber SpaceNews, dass Firefly einen Vertrag über die Lieferung von etwa 50 Raketentriebwerken an ein Unternehmen hat, das seine eigene Trägerrakete entwickelt. Das von The Verge überprüfte Firefly-Dokument sagt dasselbe und fügt hinzu, dass die gemeinsame Nutzung von IP Teil des Deals ist. Mehrere an der Vereinbarung beteiligte und mit ihr vertraute Quellen teilten The Verge mit, dass Astra der nicht genannte Kunde ist.

„Wir möchten nicht in einer Position sein, in der wir keine Rakete starten können, wenn sie uns keinen Motor liefern.“

Der Austausch von Astras Delphin-Motoren gegen Fireflys Reaver-Motoren ist nicht so einfach, wie es sich anhört. Die Existenz des Abkommens zwischen den beiden Unternehmen deutet darauf hin, dass Astra eine neu gestaltete Trägerrakete plant, die laut Analysten sowieso notwendig gewesen wäre, um sein Ziel zu erreichen, 500 kg in eine erdnahe Umlaufbahn zu schicken. Aber es ist unklar, welche Rakete Astra um die Reaver-Triebwerke plant oder wann sie startbereit sein würde.

Astra testet einen Delphin-Motor in seinem Werk in Alameda, Kalifornien. Bild: John Kraus / Astra

Firefly bot Astra an, seine Reaver-Motoren Anfang dieses Jahres direkt zu verkaufen, sagten Leute, die mit den Gesprächen vertraut waren, aber Astra, das sich darauf konzentrierte, neue Technologien einzuführen, deren Produktionslinien es selbst steuern kann, wollte diese Art von Vereinbarung nicht. „Wir möchten nicht in einer Position sein, in der wir keine Rakete starten können, wenn sie uns keinen Motor liefern“, sagte eine Person, die mit der Strategie von Astra vertraut ist. Das könnte der richtige Schritt sein, wie ein Beispiel am anderen Ende der Startbranche zeigt – United Launch Alliance (ULA), das Joint Venture von Boeing und Lockheed Martin, kauft Triebwerke von Jeff Bezos’ Blue Origin, um die nächste Generation des Unternehmens anzutreiben Rakete, Vulkan. Aber die Verzögerungen bei der Motorenentwicklung von Blue Origin haben den Zeitplan von ULA für den ersten Start von Vulcan verzögert.

Zusammenarbeit im Wettbewerb ist typisch für die Raumfahrtindustrie

Insgesamt scheint die Vereinbarung zwischen Astra und Firefly „ein natürliches Ergebnis der zunehmenden Reife neuer Marktteilnehmer zu sein“, sagt Carissa Christensen, Branchenanalystin und Gründerin von BryceTech. Die Branche der kleinen Trägerraketen wird von neuen Marktteilnehmern überschwemmt – es gibt heute ungefähr 100 verschiedene kleine Trägerunternehmen, von denen nur eine Handvoll bedeutende Fortschritte in Richtung Weltraum macht. Rocket Lab, ein in Kalifornien ansässiges Unternehmen, das Raketen von Neuseeland aus startet, ist das einzige kleine Startunternehmen, das Routineoperationen durchführt und seine Electron-Rakete verwendet, um Satelliten für die Space Force und private Unternehmen ins All zu bringen. Rocket Lab ging dieses Jahr durch eine SPAC-Fusion an die Börse oder eine börsennotierte Zweckgesellschaft, die nur mit einem privaten Unternehmen fusioniert und an die Börse gebracht wird. Dadurch wurde neues Kapital für die zukünftigen Raketenentwicklungspläne des Unternehmens freigesetzt und seine Bewertung auf rund 4 Milliarden US-Dollar geschätzt.

„In der Vergangenheit ist es typisch, dass Raumfahrtunternehmen zusammenarbeiten und zusammenarbeiten und konkurrieren“, sagte Christensen, zum Teil weil Trägerunternehmen große Summen an Investitionen erfordern und keine konstanten Einnahmen oder Gewinnströme erwirtschaften. Und „aufgrund der relativ begrenzten Nachfrage“ gibt es nicht Zehntausende von Markteinführungen pro Jahr, die den Betrieb beschäftigen und Einnahmen erzielen würden. Stattdessen gibt es ungefähr hundert Markteinführungen pro Jahr.

Wie Firefly hat auch Rocket Lab in den letzten Monaten in das Komponentengeschäft expandiert, jedoch in einem anderen Maßstab. Das Unternehmen gab bekannt, dass es Reaktionsräder verkauft – winzige Komponenten, die Satelliten dabei helfen, ihre Position im Orbit zu halten – und plant, jedes Jahr bis zu 2.000 zu produzieren. Peter Beck, CEO von Rocket Lab, verkauft IP für Triebwerke wie das Arrangement von Astra und Firefly gegenüber The Verge, “bewegt nicht die Nadel” in der kleinen Startindustrie. „Die Bereitstellung von Tausenden von Reaktionsrädern auf einer großen Anzahl von Plattformen und großen Konstellationen – das bewegt tatsächlich die Nadel für die gesamte Branche“, behauptet er.

Rocket Labs 9. Start von Electron für seine Mission „As The Crow Flies“ im Jahr 2019 hebt von der Halbinsel Māhia in Neuseeland ab.Bild: Sam Toms und Simon Moffatt / Rocket Lab

Für kleine Startfirmen „werden sie entweder ihre Geschäfte aufgeben oder ich denke definitiv, dass es Fusionen und Übernahmen geben wird“, sagte Christensen. Einige dieser Fusionen und Übernahmen, fügte sie hinzu, werden das Ergebnis eines bequemen Deals sein, den zwei Unternehmen erreicht haben, oder einer verzweifelten Taktik für ein Unternehmen, am Leben zu bleiben. “Es ist ein Geschäft mit hohem Risiko.”

Astra, gegründet 2016, war die erste Startgesellschaft, die Anfang dieses Jahres an die Börse ging und sich über den Weg einer SPAC-Fusion neues Kapital erschloss. Die Bewertung von Astra wurde auf 2,1 Milliarden US-Dollar festgelegt. Nach seiner Ankündigung, an die Börse zu gehen, erwarb das Unternehmen im Juli Apollo Fusion für 145 Millionen US-Dollar und erwarb damit eine elektrische Antriebstechnologie für Raumfahrzeuge, die für den Antrieb von Satellitenbussen entwickelt wurde, die Astra zu entwickeln plant.

„Die wenigsten werden es alleine schaffen“

Firefly, 2014 von Markusic als Firefly Space Systems gegründet, ging 2016 nach dem Rückzug eines europäischen Investors aus dem Geschäft, was Markusic damals wegen des Brexit-Referendums sagte. Das Unternehmen wurde 2017 als Firefly Aerospace wiederbelebt, als Noosphere Ventures, eine vom ukrainischen Unternehmer Max Polyakov gegründete Investmentfirma, die Vermögenswerte des bankrotten Unternehmens kaufte. Nach einer Finanzierungsrunde im Mai beträgt die Gesamtbewertung des Unternehmens etwas mehr als 1 Milliarde US-Dollar.

„Wir haben Firefly in weniger als 5 Jahren von der Insolvenz zu einer Bewertung von mehr als 1 Milliarde US-Dollar geführt. Wir können das in den nächsten 5 Jahren um den Faktor 10 steigern“, sagte Polyakov in einer E-Mail an The Verge.

„Abgesehen von Verrückten und Romantikern verfügen einige dieser Unternehmen über solide Technologie; andere haben möglicherweise einen besseren Zugang zu Kapital. Das unvermeidliche Ergebnis einer solchen Marktsituation sind Konsolidierungen oder Fusionen“, sagte er über die gesamte Branchenlandschaft. “Die wenigsten werden es alleine schaffen.”

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